Naufrage du SS Mendi et commémorations 2017 [en]

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Le naufrage du Mendi

Le 16 janvier 1917, après une dernière nuit au Cap, le transport de troupes Mendi quitte son port en direction du Havre, en France. A son bord, un contingent de troupes de la SANLC (South African Native Labour Corps), composé de 805 soldats noirs, 5 officiers blancs, 17 sous-officiers et 33 membres d’équipages. Ils se rendent en France pour participer à l’effort de guerre.

Au matin du 21 février 1917, un navire marchand, le Darro, éperonne le Mendi dans la Manche, au sud de l’ile de Wight. Il coule en seulement 20 minutes. Le Darro circulait à pleine vitesse et sans émettre de signaux d’indication, malgré des conditions de visibilité très mauvaises.

Le bilan est de 616 victimes, dont 607 soldats noirs, et des 33 membres d’équipage. Les noms des victimes n’ayant pas de sépulture sont gravés au mémorial d’Holly-brook à Southampton, ainsi qu’au Memorial SS Mendi d’Attridgeville à côté de Pretoria en Afrique du Sud. Certains corps purent être retrouvés. Treize hommes reposent dans divers cimetières de la côte anglaise, dont neuf au cimetière de Milton, à Portsmouth. Un est enterré en France et cinq à Noordwijk, en Hollande.

Commémorations du naufrage en 2017

Le 21 février 2017 marquera le centenaire du naufrage du Mendi. Plusieurs cérémonies commémoratives sont prévues en Afrique du Sud et au Royaume-Uni :
• le 21 février, un dépôt de gerbe et une cérémonie de commémoration auront lieu en mer, à proximité de l’ile de Wight, depuis la frégate SAS Amatola. Une remise de médailles aux descendants des victimes du naufrage en Manche sera effectuée sur la frégate ;
• le Président de la République sud-africaine, Jacob Zuma, présidera une cérémonie à l’occasion de l’Armed Force Day qui se déroulera à Durban le 21 février. Le Colonel Jean-Marie Monot ainsi que le Capitaine de Vaisseau Arnaut Lacote participeront à cette cérémonie.
• les associations d’Anciens Combattants organiseront des cérémonies d’hommage le 25 février à Johannesburg (Soweto) et le 26 février à Atteridgeville (Pretoria) ainsi qu’à Port-Elizabeth. Le Consul Général de Johannesburg, Mr Raymond Quereilhac, le Colonel Jean-Marie Monot ainsi que le Capitaine de Vaisseau Arnaut Lacote, seront présents à la cérémonie d’hommage le 25 février à Soweto. Le Colonel Jean-Marie Monot se rendra également à la cérémonie qui se tiendra à Atteridgeville le 26 février.
• une parade militaire et une exposition au Centre d’Etudes Africaines seront organisées au Mémorial du Mendi à l’Université du Cap (UCT) le 26 février. L’Ambassadeur de France en Afrique du Sud, S.E. Mr Christophe Farnaud ainsi que le Consul Général du Cap, Mr Xavier d’Argoeuves seront présents aux évènements commémoratifs organisés au Cap le 26 février 2017.

L’Ambassade de France s’associe aux hommages rendus aux morts du Mendi.

C’est en se rendant sur le Front français, pour participer à l’effort de guerre allié, que les soldats et marins du Mendi ont trouvé la mort. C’est la raison pour laquelle l’Ambassade de France soutient la série de conférences et d’expositions sur le Mendi : le Mendi Centenary Project, programmée du 28 au 30 mars 2017 à l’Université du Cap (UCT). Le Mendi Centenary Project fait partie des manifestations labellisées par la Mission du centenaire de la Première Guerre mondiale.

A Port-Elizabeth, l’Alliance française diffusera le 28 février le documentaire Troopship Tragedy : the story of the SS Mendi, de la réalisatrice Marion Edmunds.

publie le 21/02/2017

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